De quand date le premier tonneau ?

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L’invention du tonneau n’est pas datée avec précision, mais voici notre point de vue de tonnelier sur cette “question de fût”.

Les Étrusques n’ont pas inventé la barrique en chêne

La question du premier tonneau est épineuse : il est possible que les Étrusques aient confectionné des fûts aux V ou VIème siècle avant J.-C. mais ceux-ci auraient été en palmier, donc bien différents de nos barriques en chêne actuelles. Inutile de vous faire un dessin pour illustrer le goût et les propriétés étranges que ces proto-barriques pouvaient avoir.

Le tonneau actuel : une invention gauloise de 2000 ans

Les premiers “vrais” tonneaux en chêne furent donc fabriqués par les Gaulois il y a environ 2000 ans : leur civilisation était tournée vers la forêt et ils disposaient d’une matière première abondante et adéquate pour développer leur savoir-faire en tonnellerie. À noter qu’à l’époque, les tonneaux ne servaient pas qu’au vin : on y logeait de la cervoise ou de la nourriture.

Les traces des premiers tonneaux datent du Ier siècle

Contrairement à la céramique des amphores, le bois des tonneaux n’a pu se conserver que dans des conditions très particulières. Dans de la terre humide, on a ainsi pu retrouver des débris de barriques datant du 1er siècle avant J.-C. Mais dans l’ensemble, il ne reste que peu de traces de ces premiers tonneaux.

Heureusement, on peut se tourner vers l’art pour avoir la preuve que les tonneliers existent depuis longtemps.

Par exemple, cette scène de hâlage se présente sur un bas relief découvert au 19ème siècle à Cabrières d’Aigues :

(Crédit photo : JPS68  – CC BY-SA 3.0)

Sur cette oeuvre datant du 1er ou 2ème siècle, on voit clairement des tonneaux présents sur le bateau. Ces barriques sont cerclées et on constate déjà la supériorité logistique que cet outil avait sur l’amphore, bien moins commode à caler et déplacer, en plus d’être cassable.

Pour plus d’informations et de détails historiques avec les sources, consultez notre Histoire du tonneau.

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